Lise Meitner, la física que no recibió el premio Nobel por el descubrimiento más decisivo

En 1945, la Real Academia Sueca otorgó el Premio Nobel de Química a Otto Hahn por el descubrimiento de la fisión nuclear. Física Lise Meitner, quien había colaborado con él en el descubrimiento, brindando la primera explicación teórica del proceso, ni siquiera fue mencionado.

El científico judío, que apenas había sobrevivido a la furia nazi, fue posteriormente descrito por Einstein como la Marie Curie del mundo alemán. Su vida ha sido contada en varias biografías, incluida la del filósofo Carlo Tamagnone, Lise Meitner. Genio y soledad. Ama la ciencia más allá de sí misma, que examina sobre todo su decisión de anteponer el trabajo a su vida.

La historia de Lise Meitner

Como nos dice un buen artículo en Brainpicking, Lise Meitner no se casó, no tuvo hijos y probablemente nunca tuvo un romance importante. Sin embargo, la suya no fue una vida “vacía”: muchos la describieron como una amiga excepcional, además de una gran científica.

Y la ciencia llenó por completo su existencia, desde que era niña. Nacida en 1878, la tercera de ocho hijos en una familia judía vienesa, pronto tuvo que reprimir su pasión por la ciencia. Después de completar con éxito los estudios otorgados a las niñas, esperó hasta 1901, año en que las universidades austriacas comenzaron a admitir mujeres.

En 1905 se convirtió en una de las primeras mujeres del mundo en lograr un doctorado en fisica y decidió trasladarse a Berlín para continuar su investigación. Fue en la ciudad alemana donde, dos años después, conoció Otto Hahn, un químico alemán de su edad que no tenía problemas para trabajar con mujeres, a diferencia de otros colegas.

No poder trabajar junto conInstituto de Química de Berlín, donde solo se permitía el ingreso de hombres, Lise Meitner y Otto Hahn decidieron utilizar una antigua carpintería convertida en taller en el sótano del edificio.

El descubrimiento

El trabajo de los dos científicos encontró un equilibrio perfecto y su colaboración continuó durante treinta años, durante los cuales Meitner y Hahn se establecieron como pioneros en el estudio de la radiactividad. Cuando en los años treinta finalmente tuvo las bases para emprender una carrera por su cuenta, la nazismo se interpuso en el camino.

En el verano de 1938, gracias a la ayuda de su colega (que también le dio un precioso anillo familiar como “pase” en la frontera) y otros científicos, Lise Meitner logró escapar primero a Holanda, luego a Dinamarca y finalmente a Suecia. . En Estocolmo fue contratada enInstituto Nobel para continuar con sus experimentos.

Unos meses más tarde se reunió en secreto en Copenhague con Otto Hahn e Fritz Strassmann, otro científico con el que ambos habían colaborado durante años en el tema de la radiactividad. Los dos hombres querían escuchar su opinión sobre el resultado de una prueba: irradiar núcleos de uranio con neutrones que habían provocado una especie de explosión.

Hacia fines de 1938, Lise habló de ello con su sobrino. Otto Frisch, también físico. Juntos elaboraron un modelo teórico para explicar lo que luego pasaría a la historia como el Fisión nuclear y dos meses después publicaron sus resultados en la revista Naturaleza.

El Nobel

La fisión nuclear resultó ser uno de los descubrimientos más peligrosos en la historia de la humanidad, aunque potencialmente revolucionario. Ferviente pacifista, Lise Meitner se negó a trabajar en el bomba atómicaa pesar de la insistencia de Estados Unidos. Sin embargo, la obsesionó por el resto de su vida, como ella misma relató más tarde.

Sería bueno poder amar tu trabajo y no estar siempre atormentado por el miedo a las cosas horribles y malévolas que la gente podría hacer con hermosos descubrimientos científicos.

Al final de la guerra, en 1945, Otto Hahn recibió el Premio Nobel de Química, que en realidad ya se le había anunciado un año antes. Amargada por ni siquiera ser mencionada, la científica le escribió a su hermano Walter:

No tengo fe en mí mismo … Hahn acaba de publicar cosas absolutamente maravillosas basadas en nuestro trabajo juntos … por mucho que estos resultados me hagan feliz por Hahn, tanto personal como científicamente, mucha gente piensa que yo no contribuí en absoluto a nada de esto, y ahora Estoy tan desanimado.

Dos años después del “no Nobel”, Lise Meitner comenzó a trabajar en el departamento de física nuclear del Politécnico de Estocolmo. Murió en 1968 en Inglaterra, donde se había ido a vivir para seguir a su sobrino Otto, que tenía este epitafio escrito en su tumba:

Lisa Meitner, una física que nunca perdió su humanidad.