La verdadera historia de Maria Sibylla Merian que coleccionó brujas y bestias malvadas

En el siglo XVII, en la época del pintor y naturalista María Sibylla Merian, el conocimiento anatómico y biológico de los insectos estaba todavía sustancialmente en los estudios clásicos de Aristóteles. De hecho, incluso habían retrocedido algunos pasos durante la Edad Media, con la difusión de creencias extrañas vinculadas a un simbolismo demoníaco.

Había quienes pensaban que las mariposas eran brujas, cuyo único propósito era robar leche y mantequilla (de ahí la palabra inglesa butterfly, “butter fly”). La Iglesia Católica incluso prescribió exorcismos para deshacerse de la plaga divina de insectos.

Maria Sibylla Merian, por su parte, comprendió desde temprana edad que debe haber algo más en cada oruga que se observa en el jardín. Y fue su curiosidad, junto con su habilidad artística, lo que abrió las puertas a un mundo aún por explorar. Su vida es contada en un valioso artículo del periodista científico. Wendy Williams, traducido a Italia por Indiscreto.

En mi juventud me dediqué a la investigación de insectos: comencé con gusanos de seda en mi ciudad natal de Frankfurt. Luego observé que, al igual que otras orugas, se transformaron en hermosas mariposas nocturnas y diurnas. Esto me impulsó a reunir todas las orugas que pude encontrar para observar su transformación. Pero, para dibujarlos y describirlos de la vida con todos sus colores, también quise practicar el arte de pintar.

La historia de Maria Sibylla Merian

Maria Sibylla Merian nació en Frankfurt en 1647, hija del conocido grabador Matthäus Merian el Viejo, quien muere cuando ella tiene solo tres años. El amor por el arte todavía le es inculcado por el nuevo marido de su madre, Jakob Marell, pintora que le enseñó la técnica de la acuarela desde muy pequeña.

Todavía una niña, comenzó a pintar flores e insectos, que le encanta observar muy de cerca, sumergiéndose en la naturaleza. A los 18, se casa con una alumna de su padrastro, Johann Andreas Graff, con quien se mudó a Nuremberg: podría ser el comienzo de una vida como esposa y madre, como tantas otras mujeres de su tiempo, pero la obsesión por los entomes no la abandona.

Pasan los años y Maria Sibylla Merian da a luz a dos niñas, pero sigue fascinada por las orugas y las mariposas. Gran observadora, recopila información valiosa que ayuda a disipar la creencia popular y religiosa de que los insectos son “Bestias satánicas”, resultado de una putrefacción inmunda. Centrándose en los lepidópteros, documenta la transición del huevo a la crisálida.

antes de Darwin mi Linneo, es la primera en catalogar insectos, su hábitat y hábitos, y representarlos en magníficas ilustraciones. Y su nombre comenzó a abrirse camino en Europa: a partir de 1675 comenzó a publicar libros con descripciones detalladas y pinturas a tamaño real.

El giro religioso

En 1685 María decide unirse a una comunidad religiosa holandesa, basada en la ideología del ex jesuita Jean de Labadie, quien también la convence de dejar a su marido. Se trasladó así a una especie de comuna donde todo se comparte, en el espíritu de los primeros cristianos.

Al principio todo parece ir bien y en el castillo donde vive con sus hijas se le permite quedarse con su propia colección de mariposas, que sigue pintando. Sin embargo, pronto se sintió la intolerancia de las estrictas reglas de los labadistas y en 1691 Maria Sibylla Merian tomó todas sus pocas pertenencias y se fue a Amsterdam con sus hijas. Johanna Helena mi Dorotea María.

En la capital holandesa, los tres trabajan en un laboratorio especializado en ilustraciones de insectos y flores. Pronto un nutrido grupo de entusiastas de la ciencia y el arte comenzó a apoyar y seguir sus obras, decretando su éxito.

El viaje a Surinam

Gracias a la ayuda del esposo de una de las hijas, gobernador de la colonia holandesa en Surinam, en junio de 1699 María Sibylla Merian partió hacia América del Sur. Junto a ella, lista para la aventura, también está su hija Dorothea. María.

En Surinam logró realizar su investigación entomológica durante casi dos años. Descubre nuevas especies de plantas e insectos, se adentra en las costumbres locales de las mujeres indígenas y no tiene miedo de explorar bosques salvajes y ríos caudalosos.

Sin embargo, en 1701 enfermó y se vio obligada a regresar a Amsterdam, no sin haber recogido una cantidad increíble de bocetos y especímenes vivos. De la experiencia nacen una exposición y un nuevo libro, Metamorfosis de insectos de Surinam, publicado en 1705 y considerado su obra maestra.

Al hacer que esto funcione, no busqué ganancias, contentándome con compensar los gastos incurridos. No reparé en gastos para realizar este trabajo. Hice grabar las planchas por un maestro famoso y me compré el mejor papel para brindar satisfacción y placer no solo a los amantes del arte, sino también a los amantes de los insectos, y estoy feliz de saber que he logrado mi objetivo y de haber obtenido ellos de alegría.

Los diversos grabados e ilustraciones individuales se recogen: coleccionistas de todo el mundo quieren sumergirse en las descripciones detalladas de Maria Sibylla Merian, quien, sin embargo, ha caído en la pobreza por demasiados gastos. En 1717 murió de un infarto tras recibir una visita a la cabecera de grandes personalidades.

Un siglo es suficiente para olvidarlo, a pesar de sus grandes descubrimientos: su nombre cae en el olvido, solo para ser redescubierto por la ciencia solo hacia fines del siglo XX. Hoy es considerada una pionera de la ecología, una de las primeras naturalistas y entomólogos de la historia.