June Dalziel Almeida, historia del virólogo que descubrió los coronavirus en 1964

Después de décadas de olvido, la pandemia de COVID-19 ha desenterrado la historia de Junio ​​Dalziel Almeida. Pionero en el campo de la microscopía electrónica, el virólogo británico fue la primera persona en identificar el coronavirus.

A pesar de abandonar la escuela a los 16 años, debido a las condiciones económicas de su familia, logró construir una carrera científica gracias a sus excepcionales habilidades con el microscopio electrónico. Y todo mientras criaba a una hija sola, como recuerda un artículo reciente de Medium.

El entrenamiento de June Dalziel Almeida

Nacida en 1939 en Glasgow, Escocia, pertenecía a una familia de modestas condiciones económicas. La mayor de tres hermanos, fue la muerte de su hermano menor por difteria lo que la empujó hacia el estudio de la biología.

Obligada a interrumpir sus estudios demasiado pronto, para ayudar económicamente a sus padres, empezó a trabajar como técnica de laboratorio en su ciudad y unos años más tarde, tras su traslado a Londres, en la Hospital de San Bartolomé.

En la capital inglesa conoció Enrique Almeida, artista venezolano, con quien se casó en 1954. Juntos decidieron mudarse a Canadá y tuvieron allí a su única hija Joyce, en 1960.

Trabajar bajo el microscopio

Fuente: Joyce Almeida

June comenzó a trabajar enOntario Cancer Institute de Toronto como técnico en microscopía electrónica, donde por primera vez tuvo la oportunidad de trabajar con un microscopio electrónico. En muy poco tiempo aprendió cómo funciona y se especializó enimagen y en el análisis de partículas virales.

Comenzó a usar una técnica llamada tinción negativa, en el que un metal pesado, típicamente ácido fosfotúngstico, se utilizó para aumentar el contraste en las imágenes. Fue un trabajo agotador que requirió una gran atención al detalle y dedicación. Pero pronto comenzó a descubrir nuevos mundos, invisibles a simple vista.

Su primer proyecto la llevó a estudiar células que crecen sobre una superficie de vidrio, para investigar la relación entre virus y cáncer. Muy apreciada por sus colegas científicos, se le animó a continuar su investigación independiente: así observó la estructura molecular de varios virus, incluido el de verruga común, del ira y de varicela, haciendo imágenes detalladas por primera vez.

Los descubrimientos

Ya autor de numerosos artículos y publicaciones científicas, en un artículo de 1963, June Dalziel Almeida compuso una oda en broma a la microscopía electrónica plasmada en el famoso poema El Tyger de William Blake, que podemos traducir de la siguiente manera:

Virus, virus, brillantez resplandeciente
En la noche fosfotúngstica,
Cual era la mano inmortal o el ojo
Que tenía la fuerza para formar tu quíntuple simetría.

Y una estructura simétrica también fue la del coronavirus. Ella descubrió esto en 1964, cuando regresó a Londres para trabajar con el virólogo. Tony Waterson, que la quería en su equipo en Hospital de St. Thomas Escuela de Medicina después de verla trabajar en Toronto. Allí fue contactada por otro investigador, el dottor David Tyrrell, que había recogido muestras de un virus similar a la gripe, etiquetado como B814.

Dado que B814 no se pudo replicar en el laboratorio, Tyrell sospechó que era un virus nuevo. Y eso fue todo: examinándolo bajo un microscopio, June Dalziel Almeida recordó haber visto algo similar en pollos y ratones, y la estructura en forma de corona era la misma.

Juntos publicaron las primeras imágenes del coronavirus humano en 1967 en el Revista de virología general. Una vez que se hizo este descubrimiento, June pasó a nuevas investigaciones y estudios, como de costumbre.

Una nueva vida

A medida que su carrera crecía, su matrimonio se desplomó: Enrique le pidió que regresara con él a Canadá, pero June prefirió quedarse en Inglaterra. La pareja decidió separarse y en 1967 llegó el divorcio: se fue directamente a la carretera, reconciliando la vida de madre soltera y su trabajo.

Se retiró definitivamente a finales de los 80 y se convirtió en profesora de yoga y amante de las antigüedades, que buscó con su marido. Phillip Gardner, también virólogo jubilado. Antes de su muerte en 2007, la llamaron de regreso a St. Thomas para ayudar a capacitar científicos: ya estaba jubilada, pero aún tenía mucho que enseñar.